「4年前も試合を1人で解決できるようなキーマンが現れることが期待されたが、日本にはそういう選手は現れないだろう。日本の強さはチームプレー。キーマンを探そうとしても意味がないことだ」。あくまでチームで戦え、とする。

 メンバー選考は最終局面に近づいている。本田や岡崎ら中ぶらりんな選手もいる。これには「本田は以前(クラブで)試合に出ていなかったので(ハリルホジッチ前監督に)呼ばれない時期があったのだろう。間違いなくコンディションがよく、試合に継続して出ていれば、W杯に招集される」とみている。

 4年前の自身の決断を振り返る。

 「最も重視したのは選手のコンディションと試合に出ていること。例えば大久保をそれ以前は代表に呼ばなかったが、W杯メンバーに選んだ。彼のプレーはよく知っていたので、W杯前に呼ぶ必要はなく、最後に呼ぶことにした。その前に他の選手を見たかったからだ。同じ理由で本田をW杯前に必ずしも呼ぶ必要はない。本田のコンディションがよければOK。最近はクラブで活躍している」

 14年5月、ザッケローニ氏は23人のW杯メンバーを発表。「ザック日本」でわずか出場1試合の大久保嘉人を2年3カ月ぶりに招集した。一方で切り捨てる悩みは付きものだ。「W杯出場に値する選手を呼べないのは苦しかった。しかし人数は決まっている。細貝(萌)や前田(遼一)らを呼べず、残念だった。でもあの時点でコンディションがいい選手を選んだのだ」。

 この4年間で日本は成長したかという質問には、少し言葉を詰まらせ、答えた。「私に言わせてもらえば、私が指揮していた日本代表が最も気に入っていた。今でも当時の映像をよく見返す。私はあの私の日本をまだ愛しているんだ。あの日本はW杯までに非常にいい結果を出したし、W杯でもっと上に行けるチームだった。その力を備えていた」と言葉に力がこもった。

 当時の選手とは連絡を取っていないという。「そういうことは好きではない。他の監督が指導している選手を邪魔したくはないから」と一線を引く。「でも情報は得ている。私が選んだ選手の活躍を知るとうれしい。もっと多くの選手が欧州でプレーできたと思う。例えば山口(蛍)は欧州で十分にやっていけたはずだ」。自身も16年に北京国安(中国)を指揮した際に何人かの選手を連れていこうとし「本人かクラブの考えか分からないが、実現しなかった」。

 昨年10月にUAE代表監督に就任、来年1月開幕のアジア杯は地元開催だけに期待がかかる。「日本と対戦しないように祈っている。対戦することはすてきなことだが、今のところ日本の方が強いからね。アジア杯が終わったら、バカンスで日本に行きたいと思っている」と笑った。

 ドバイでも和食を食べに行くという。「問題は料理人が日本人でないところが多いことだ。和食がおいしいのは、作る人が情熱を入れ込むから。私の仕事と同じ。何でも情熱を持って臨めばうまくいく。私は情熱を注ぎ込んで日本を指揮したし、選手も情熱を持ってついてきてくれた」と、プライドと日本への愛情がまたにじんだ。


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