「今の代表には本田が必要だ。プレーだけではなく存在が非常に重要」。本田は今季リーグで、5試合計96分の出場で現在12試合連続出場なし。今年の出場はイタリア杯の3分のみで、試合勘、コンディションなど不安要素は多い。「試合に出ていない選手は呼ばない」が信条の指揮官だが、本田の存在感に賭けた。

 UAEには昨年9月、最終予選初戦に1●2で敗れた。「思い出すと熱が39度上がる。今回はリベンジ機会だ」と乗り込む敵地は完全アウェーが予想される。「独特な雰囲気がある」。約2万5000人収容のハッザーア・ビン・ザーイド・スタジアムは、スタンドとピッチが近く、観客席が屋根に覆われて声がこもり、強烈な威圧感がある。

 加えて"中東の笛"や相手のラフプレー、挑発行為も警戒すべき点。「若い選手は相手を恐れることがある。その意味でも本田のような選手が必要だ。UAE戦に向けては経験値が重要」。屈強なメンタルを選出理由のひとつに挙げた。

 実績も考慮した。「試合では常に彼の存在があった。我々のトップスコアラーだ」。ハリル体制発足後17試合9得点は最多で、勝負強さと豊富な経験を評価。一方で「試合に出るかは別問題」と起用には慎重な姿勢を示した。

 代役も見つからなかった。「いまのベストな選手を選んだ。彼の代わりの選手がいるのかということも考えないといけない。より良い選手が現れたら呼ばないかもしれない。欧州のビッグクラブで練習をするだけでも違いがある」。国内外探しても本田を蹴落とす選手は発見できず。結果的にハリル体制初のFW選手すべてを欧州組で固めた。

 B組は5試合を終え勝ち点1差に4チームがひしめく大混戦で、日本は現在、首位サウジアラビアに得失点差で下回り2位。UAE戦に負ければ6大会連続W杯出場の道は厳しさを増す。「大きな決断力を持って戦う。うまくいかなければ責任は私にある」。言い訳はしない。ハリル監督が退路を断ってリベンジマッチに挑む。


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